Balance de Blancos

Técnica

En el artículo Luz y Color vimos que la luz visible es una radiación electromagnética que incluye longitudes de onda que van desde los 380 nm hasta los 780 nm. Cada una de estas longitudes de onda es percibida por el cerebro humano como un color diferente.

Dentro de la amplia gama de colores que incluye el espectro luminoso existen tres colores básicos que se denominan colores primarios: el rojo, el verde y el azul. La mezcla de luces de estos tres colores primarios en cantidades iguales producirá luz blanca.

Sin embargo, es difícil encontrar una fuente de luz blanca pura. Lo más habitual es que, dependiendo del tipo de fuente, nos encontremos con luz de tendencia rojiza (luz cálida) o luz azulada (luz fría).

Esto es debido a que cada fuente luminosa incluye diferentes proporciones de rojo, verde y azul. Por ejemplo, en las bombillas incandescentes predomina el rojo, en el cielo de un día nublado el azul y en las luces fluorescentes el verde.

La luz de una bombilla de tungsteno tiene un color rojizo

En la luz de una bombilla incandescente predomina el color rojizo

Temperatura de Color

Muchas veces no somos conscientes de que en la fuente de luz hay un color dominante que lo tiñe todo. La percepción del color es un proceso psicofísico en el que interpretamos la información visual procedente del exterior según el contexto, nuestras expectativas y nuestras experiencias. De esta forma, el cerebro representa de manera subjetiva los colores que percibimos.

Por ejemplo, si miramos una pared iluminada por una bombilla nos parecerá que es blanca, porque sabemos que es blanca. Sin embargo, la luz de la bombilla da un tono anaranjado a la pared.

La cámara fotográfica funciona de forma diferente a nuestro cerebro. Es un aparato mecánico que opera con fidelidad, registrando imparcialmente los colores de la escena. Por este motivo, cuando la fuente luminosa tiene una tendencia de color que tiñe la escena, es probable que nuestras fotografías muestren unos colores poco naturales.

La temperatura de color es una propiedad de la luz cuyo objeto es determinar la dominancia de alguno de los colores del espectro lumínico sobre los demás. Dicho de una forma más sencilla, la temperatura de color es una forma objetiva de medir el color de una fuente de luz

El termino temperatura de color proviene de la física y se basa en la teoría de emisión de un cuerpo negro. Este cuerpo negro sería una materia imaginaria que no reflejaría ninguna luz alguna cuando su temperatura es el cero absoluto (0K = -273,15 C). A medida que aumentamos su temperatura comenzará a irradiar luz. El espectro de esta luz y por lo tanto, su color dependerá de la temperatura del cuerpo. Por ejemplo, si calentamos una barra de hierro, comenzará a resplandor rojo oscuro. Si continuamos calentándolo se vuelve amarillento (como el filamento de una bombilla) y finalmente azul y blanco.

La temperatura de color se expresa en Kelvin (representados por K). La siguiente tabla muestra la temperatura de color de diferentes fuentes de iluminación:

Temperatura Fuente de Luz
1000K Vela
2000K Luz del sol al amanecer
2500K Bombillas convencionales domésticas
5000-5500K Luz del día, flash electrónico
7000K Cielos parcialmente cubiertos
10000K Cielos muy nublados

Observa que cuanto mayor es la temperatura de color, más fría es la luz:
Temperatura de color

Ajuste del Balance de Blancos

Todas las cámaras digitales tienen un ajuste llamado balance de blancos cuyo objeto es establecer la temperatura de color de la fuente de luz. Esta información se registra junto con el resto de metadatos de la imagen y es utilizada durante el proceso de revelado digital para corregir el color de la imagen.

Gracias al ajuste del balance de blancas los colores de la imagen se mostrarán naturales. Cuando el ajuste está bien hecho los colores neutros (blanco, gris, negro) se muestran puros, sin estar contaminados por ningún otro color.

La mayoría de las cámaras disponen de una serie de ajustes de balance de blancos predefinidos que son adecuados para la mayoría de las fuentes de luz:

Icono Balance de Blancos Descripción
Automático Automático El balance de blancos se ajusta automáticamente. La cámara analiza el color de la imagen para tratar de determinar la temperatura de color de la fuente de luz. Funciona en muchas situaciones, aunque no siempre los resultados son correctos
Incandescente Incandescente La fuente de luz es una bombilla de luz incandescente o halógena (iluminación típica del hogar)
Fluorescente Fluorescente La fuente de luz es una bombilla o un tubo fluorescente
Luzdeldia Luz del día La fuente de iluminación es la luz solar directa. En ocasiones produce resultados algo fríos
Flash Flash La fuente de iluminación es un flash
Nublado Nublado La fuente de iluminación es un día nublado
Sombra Sombra La fotografía se va a tomar en el exterior, en condiciones de sombra
Manual Ajuste manual Este ajuste nos permite introducir de forma manual la temperatura de color de la fuente de luz
Preajuste manual El preajuste manual se utiliza para registrar y recuperar ajustes personalizados de balance de blancos. Basta con situar un objeto de color gris neutro o blanco delante de la cámara (ocupando todo el fotograma) y la cámara medirá la temperatura de color. Este valor quedará almacenado para su posterior utilización. También es posible copiar el ajuste de balance de blancos de otra imagen almacenada en la tarjeta de memoria

Como vimos en el artículo Formatos de Imagen nada más tomar una fotografía, el sensor de la cámara de fotos produce una imagen RAW (en bruto) que necesita ser revelada.

El proceso de transformar una imagen RAW en una fotografía digital se conoce como revelado digital, Durante el revelado digital se aplica el ajuste de balance de blancos seleccionado en la cámara, es decir se interpretan los colores capturados por el sensor en base a ese ajuste.

Cuando disparamos en formato JPEG, la propia cámara se encarga de hacer el revelado digital (nada más tomar la fotografía). En la tarjeta de memoria se registra la imagen ya revelada, con el ajuste de balance de blancos seleccionado aplicado sobre la imagen. De esta forma, se realizan las correcciones necesarias para que los colores neutros (blancos, grises y negros) se muestren correctamente y la fotografía tenga un aspecto natural

Esta imagen fue tomada por la noche con una iluminación procedente de las luces de unas farolas. El balance de blancos estaba ajustado a luz del día por lo que la imagen muestra un tono rojizo:

Imagen tomada con el balance de blancos ajustado a

La misma imagen con el balance de blancos ajustado a iluminación de tungsteno. Los colores son mucho más naturales:

La misma imagen

Podemos ver que el aspecto de la imagen cambia completamente cuando ajustamos correctamente el balance de blancos.

Ajuste del Balance de Blancos durante el Revelado

Si disparamos en formato RAW, la cámara no realiza el revelado de la fotografía. En la tarjeta de memoria se registra la imagen RAW, por lo que será necesario hacer posteriormente el revelado en el ordenador utilizando un software especializado como Adobe Camera RAW.

En este caso, el ajuste de balance de blancos seleccionado en la cámara ha quedado registrado en los metadatos de la imagen. En el software de revelado encontramos (por defecto) el ajuste de balance de blancos seleccionado en la cámara, aunque lo podemos modificar utilizando un valor diferente, ya que la imagen no está todavía revelada.

Ajuste del balance de blancos durante el revelado con Adobe Camera RAW

Ajuste del balance de blancos durante el revelado con Adobe Camera RAW

La ventaja de utilizar el formato RAW es que tenemos la flexibilidad de aplicar el balance de blancos durante el proceso de revelado, pudiendo previsualizar el resultado de diferentes ajustes antes de obtener la imagen final.

Uso creativo del balance de blancos

No siempre es una buena idea hacer un ajuste preciso del balance de blancos. El valor que corresponde a la temperatura de color de la fuente de luz puede ser alterado con fines creativos, para dar un ambiente cálido o frío a la fotografía. Por ejemplo, se puede utilizar el ajuste de sombra con luz solar directa para hacer que la imagen tenga un agradable tono cálido. También se puede aumentar ligeramente la temperatura de color del ajuste de blancos durante el revelado para dar un tono más cálido a las personas.

Durante el revelado de esta imagen se aumento ligeramente la temperatura de color del ajuste del balance de blancos para obtener un tono más cálido

Durante el revelado de esta imagen se aumento ligeramente la temperatura de color del ajuste del balance de blancos para obtener un tono más cálido

Las imágenes que mezclan fuentes de luz con distinta temperatura de color ofrecen contrastes frío-calor que pueden dar lugar a imágenes muy interesantes.